Comment s’est déroulée la croisière de 3 ans de Life at Sea

Comment s’est déroulée la croisière de 3 ans de Life at Sea

Kara et Joe Youssef ont vendu leurs deux appartements, retiré leurs économies, abandonné la plupart de leurs biens et, fin octobre, sont partis pour Istanbul pour le voyage de leur vie : une croisière de trois ans autour du monde, dont le départ est prévu en novembre . . 1.

Mais fin novembre, après des mois de chaos en coulisses, les Youssef se sont retrouvés bloqués à Istanbul, la compagnie de croisière annulant le voyage. Il n’y avait pas de navire capable d’effectuer le voyage.

La compagnie turque Miray Cruises avait annoncé la croisière, appelée La vie en mer, en mars. Il affirmait qu’il s’agirait de la croisière la plus longue jamais réalisée – 382 escales sur 1 095 jours – et d’une communauté en mer offrant la possibilité d’explorer le monde. Internet Starlink et un centre d’affaires permettraient aux passagers de travailler à distance.

La croisière semblait idéale pour une époque post-pandémique, ciblant les personnes en quête d’évasion. Avec des tarifs commençant à 90 000 dollars pour une cabine intérieure et allant jusqu’à 975 000 dollars pour une suite, le voyage semblait même être une bonne affaire pour certains passagers potentiels, moins cher que de vivre trois ans dans de nombreuses villes.

Dès le premier mois de vente, plus de la moitié des 400 cabines du navire avaient été réservées. Mais organiser une croisière de cette ampleur est une tâche monumentale, nécessitant un navire suffisamment grand pour transporter des centaines de personnes, des droits d’amarrage dans le monde entier et un financement assuré.

Telle une version en haute mer du Fyre Festival, qui promettait un concert de musique de luxe aux Bahamas et livrait des sandwichs froids et des tentes de fortune, la croisière a implosé. Cela a laissé les gens, comme les Youssef, frustrés et confus. Malgré les remboursements promis, seule une petite partie de l’argent a été restituée jusqu’à présent.

Dans une interview en décembre, Vedat Ugurlu, le propriétaire du Miray, a imputé l’annulation de la croisière au manque de financement et d’intérêts.

« Nous avons tout essayé pour trouver une solution, mais en fin de compte, nous n’avons pas réussi à trouver les investisseurs et nous n’avons pas pu vendre suffisamment de chalets », a-t-il déclaré.

Cela a laissé Mme Youssef, 36 ans, ancienne travailleuse humanitaire de l’Ohio, et son mari assis à Istanbul avec trois valises et un bagage à main, en attente d’un remboursement de 80 000 dollars.

“Ils ont continué à nous guider, nous faisant garder espoir jusqu’à la toute dernière minute, quelques jours seulement avant notre départ”, a-t-elle déclaré. « Nous avons vendu tout ce que nous avions pour réaliser ce rêve. « Nous nous sentons complètement vaincus. »

En juin 2022, alors que l’industrie des croisières se remettait de l’arrêt dû à la pandémie, Mikael Petterson, un entrepreneur basé à Miami, a eu l’idée d’une croisière de trois ans. Les croisières de longue durée ne sont pas rares, mais elles durent généralement un an au maximum, en raison de la logistique impliquée.

M. Petterson avait l’intention de visiter des destinations partout dans le monde. Ce qu’il n’avait pas, c’était un navire. Par l’intermédiaire d’un courtier, il a été présenté à Miray International, qui proposait des services de voyages et d’opérations de croisières depuis 1996.

M. Ugurlu, le propriétaire de Miray, a suggéré le MV Gemini. Il avait acquis le navire de 400 cabines et 1 074 passagers en 2019 et l’avait principalement utilisé pour des excursions entre la Turquie et les îles grecques.

M. Petterson n’avait pas les moyens d’acheter le navire, alors les deux groupes ont uni leurs forces. Il s’occuperait du marketing tandis que Miray s’occuperait des opérations.

En novembre 2022, M. Petterson a signé un contrat de trois mois pour développer sa nouvelle marque : Life at Sea Cruises. Il n’avait pas vu le Gemini, mais a déclaré qu’il faisait confiance aux près de 30 ans d’expérience de Miray.

Kendra Holmes, alors vice-présidente de la stratégie de développement commercial chez Miray, a déclaré que la société disposait non seulement du navire, mais également d’un budget d’environ 10 millions de dollars pour le remettre à neuf en vue d’une si longue croisière. Elle possède également l’expérience et le personnel requis, a-t-elle ajouté.

M. Petterson s’est rendu en Turquie en décembre 2022 et a vu le Gemini, mais a déclaré qu’il se concentrait sur la conception et la création de rendus pour le marketing. J’avais prévu de procéder à un contrôle technique plus tard, a-t-il précisé.

“La configuration de la cabine était parfaite pour les prix et l’abordabilité que nous commercialisions”, a-t-il déclaré.

Le 1er mars 2023, Life at Sea a commencé à vendre des espaces sur la croisière, attirant des millions de clics vers un site Web nouvellement créé. « Cela a explosé et nous pouvions à peine suivre le rythme », se souvient M. Petterson.

De nombreux passagers potentiels n’avaient jamais fait de croisière. Keri Witman, 56 ans, responsable marketing de Cincinnati, était à la recherche de changement, d’une nouvelle communauté et d’aventure.

Elle aimait pouvoir voyager tout en continuant à travailler. “Cela semblait être l’occasion idéale”, a-t-elle déclaré.

Mme Witman a été l’une des premières à réserver en avril. Elle a demandé à un avocat d’examiner l’entreprise et, après n’avoir trouvé aucun signal d’alarme, a déposé une caution de 5 000 $ pour sa cabine de 185 120 $ et a mis sa maison en vente.

Lorsque M. Petterson est revenu au Gemini en avril, des questions ont été soulevées concernant le navire et son itinéraire. Pourrait-il même contenir suffisamment de carburant pour naviguer entre certains des ports les plus éloignés ? Dans une note audio envoyée à son équipe, Robert Dixon, le planificateur d’itinéraire, a déclaré qu’on lui avait refusé l’accès à la salle des machines et qu’un ingénieur lui avait dit que le navire ne pouvait pas contenir suffisamment de carburant pour traverser l’océan Atlantique dans les délais. Il a également fait part de ses inquiétudes concernant un projet de traversée dans le Pacifique Sud.

“Même si vous dépensez 10 millions de dollars supplémentaires sur ce navire, je ne pense pas que ce soit suffisant pour faire ce que nous voulons faire”, a déclaré M. Dixon sur l’enregistrement. J’ai refusé d’être interviewé.

Au-delà de cela, des questions se posaient sur la taille des Gémeaux. Si la croisière affichait sa capacité de 1 074 places, y aurait-il suffisamment d’espace pour que les gens puissent se détendre ou travailler, comme beaucoup d’entre eux envisageaient de le faire, pendant trois ans ?

Au milieu des questions sur les Gémeaux, les tensions ont commencé à monter. L’équipe de M. Petterson s’est plainte de ne pas pouvoir traiter les transactions par carte de crédit et de ne pas disposer d’un compte séquestre pour sécuriser les dépôts, comme cela est courant aux États-Unis.

Miray s’attendait à ce que l’équipe commerciale perçoive le plein tarif d’avance, mais demander des centaines de milliers de dollars d’un coup était prohibitif. M. Petterson a introduit un plan de versement, qui a contribué à augmenter les ventes, mais a pris Miray au dépourvu. Et il n’y avait aucun compte aux États-Unis que l’équipe commerciale pouvait utiliser pour garantir les réservations.

Le directeur de Miray, M. Ugurlu, possédait une pizzeria à Orlando, en Floride, et M. Petterson a déclaré que l’entreprise lui avait demandé de déposer les paiements initiaux sur le compte du magasin. Selon Mme Holmes, cela a été suggéré comme solution temporaire.

Miray a recherché d’autres moyens d’accepter les paiements, y compris l’utilisation de Square, la plateforme de paiement en ligne, mais après un différend entre Miray et Square, M. Petterson, préoccupé par le manque de moyens sécurisés pour conserver les dépôts, a demandé à l’entreprise de rembourser tous les paiements. dépôts des clients. Craignant que la croisière ne soit menacée, les passagers ont annulé leurs réservations pour au moins 25 cabines.

En mai, au milieu de la tourmente, les Youssef ont assisté à un webinaire destiné aux passagers potentiels, mais n’ont rien entendu sur les problèmes de paiement. Le couple a été assuré, même sur un autre navire, que la croisière partirait le 1er novembre. Le 6 mai, ils ont déposé un dépôt de 5 000 $ et ont été informés qu’un paiement de 25 % était dû le 7 juin.

À ce moment-là, M. Petterson avait quitté l’entreprise. Les querelles internes à l’entreprise sont devenues publiques sur l’application et la page Facebook créées pour la croisière. M. Petterson a déclaré aux passagers que Life at Sea avait été démantelé et que Miray refusait de répondre aux questions critiques. J’ai a exhorté les passagers à se plaindre auprès des autorités maritimes américaines.

Mme Holmes, de Miray, dépeint M. Petterson comme le perdant d’une lutte pour le pouvoir. “C’est arrivé au point où quelqu’un ne peut plus être capitaine, alors ils essaient de couler tout le navire”, a-t-elle déclaré. Elle devient directrice générale de Life at Sea et commence à œuvrer pour rassurer les passagers.

La confusion et la panique se sont installées parmi les passagers, dont beaucoup avaient déjà commencé à déraciner leur vie. « Nous nous sommes sentis très nerveux, d’abord en assistant à un webinaire avec l’équipe qui est partie, puis avec Kendra Holmes », se souvient Mme Youssef.

Mais dans les semaines qui ont suivi, Mme Youssef a déclaré qu’elle se sentait plus à l’aise alors que Mme Holmes et son équipe organisaient des webinaires quotidiens axés sur l’acquisition d’un nouveau navire.

“Kendra était très convaincante et dévouée”, a déclaré Mme Youssef, soulignant qu'”elle était très réaliste, alors que Mikael nous avait promis le soleil et la lune”.

Dans un webinaire Le 31 mai, Mme Holmes a déclaré que la société avait décidé de ne pas ouvrir de compte séquestre. Elle a déclaré qu’elle utiliserait une autre méthode pour protéger les dépôts des passagers, une caution déposée auprès de la Federal Maritime Commission, une agence américaine qui aide à réglementer le transport maritime. Mais la caution n’a jamais été déposée.

Début juillet, Life at Sea a annoncé qu’« en raison d’une demande sans précédent », elle avait acquis un navire plus grand de 627 cabines, qui sera baptisé MV Lara. Actuellement, la société avait déposé un dépôt et négociait l’achat du Lara avec l’aide d’investisseurs, pour un coût que M. Ugurlu a estimé plus tard entre 40 et 50 millions de dollars.

À cette époque, Mary Rader, 68 ans, une assistante sociale à la retraite du comté de Westchester, dans l’État de New York, a demandé à une agence de voyages de se pencher sur Miray Cruises et on lui a répondu qu’elle était réputée. Lorsqu’un couple lui a proposé de lui céder leur chalet à un tarif réduit, elle a profité de l’occasion et a retiré 80 000 $ de son épargne-retraite.

Mme Rader a effectué deux paiements, 50 000 $ et 35 000 $, mais a déclaré qu’elle n’avait jamais reçu de reçu et que le couple n’avait jamais reçu de remboursement. Elle a finalement obtenu une carte d’embarquement, mais sur l’application de croisière, elle et le couple étaient répertoriés dans la même cabine.

« C’est à ce moment-là que j’ai commencé à voir tous les signaux d’alarme, mais j’étais prise au piège parce que j’avais déjà effectué les paiements », a-t-elle déclaré.

En septembre, les Youssef ont vendu leur appartement pour pouvoir payer leurs croisières ; d’autres ont commencé à demander des visas, à expédier leurs affaires à Istanbul et à prendre des dispositions pour leurs animaux de compagnie.

À ce moment-là, même si seulement 111 des 627 cabines du navire avaient été vendues, les passagers qui s’étaient inscrits étaient assurés que le navire naviguerait, même avec seulement deux passagers.

En septembre. Le 26, jour où le paiement devait garantir le Lara, Mme Holmes a reçu un appel du propriétaire de Miray, M. Ugurlu, lui disant que l’investisseur principal avait abandonné, mais qu’il travaillait sur d’autres candidats. Après avoir reçu quelques demandes d’annulation, Mme Holmes a publié sur l’application de croisière que, selon les termes du contrat, les passagers qui annulaient ne recevraient désormais qu’un remboursement de 10 %.

Le 27 octobre, quelques jours seulement avant le départ prévu de la croisière – et avec 30 passagers à Istanbul prêts à embarquer – la compagnie a annoncé que le voyage avait été reporté au 11 novembre et qu’il partirait d’Amsterdam. Quelques jours plus tard, le départ a été de nouveau reporté au 30 novembre.

Le 16 novembre, Mme Youssef apprenait dans un journal que la Lara avait été acquise par une autre entreprise. « Nous étions frustrés et nous nous sentions coincés dans les limbes, sans aucune information sur laquelle continuer mais ce que nous avons découvert par nous-mêmes », a-t-elle déclaré. Mme Holmes a démissionné de Miray le même jour.

Le 19 novembre, M. Ugurlu a publié une déclaration affirmant que les investisseurs s’étaient retirés en raison des troubles au Moyen-Orient ; Le lendemain, Miray a confirmé que la croisière avait été annulée.

Un jour plus tard, les passagers ont été invités à signer un accord avec Miray, qui étalerait les remboursements sur trois mois, de décembre à février. La première date limite a été dépassée le 22 décembre, et seuls quelques passagers ont reçu de l’argent. Miray a déclaré que le retard était dû au fait que les banques demandaient des documents supplémentaires.

Les Youssef ont déclaré le 28 décembre n’avoir toujours pas reçu leur remboursement. Depuis un mois, ils vivent dans un hôtel à Istanbul payé par la compagnie de croisière.

« Nous pourrions bientôt nous retrouver sans abri », a déclaré Mme Youssef.

Miray, Mme Holmes et M. Petterson travaillent désormais séparément sur d’autres croisières de trois ans, qui seront lancées l’année prochaine.

Mme Rader, la travailleuse sociale à la retraite, n’a aucun espoir. “Je n’ai encore rien reçu, mais je ne m’y attendais pas”, a-t-elle déclaré. “Je suppose que l’entreprise sera fermée ou restructurée, et tout ce que j’investis en espèces ne sera jamais payé.”

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David B.Otero

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